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martes, 8 de enero de 2008

La MESSENGER, Muy Cerca de Mercurio

La sonda MESSENGER, en dirección a Mercurio, pasará cerca de su objetivo en apenas unos días, para realizar una asistencia gravitatoria. La visita, breve, incluirá observaciones del planeta desde el 9 de enero. La maniobra de ajuste de trayectoria efectuada a mediados de diciembre (TCM-19) fue tan buena que los controladores decidieron cancelar otra menor prevista para el 10 de enero. El sobrevuelo del 14 de enero se producirá a unos 202 km de la superficie, con todos los instrumentos activados. Será la primera visita al planeta en más de tres décadas, cuando lo hizo la Mariner-10. La MESSENGER, sin embargo, regresará a Mercurio, y en marzo de 2011 entrará en órbita a su alrededor. El paso actual, científicamente hablando, será también notable porque permitirá fotografiar una zona del planeta jamás observada por una nave espacial. Además, se estudiará la composición de su superficie y la atmósfera, y se analizará su magnetosfera. (Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington)