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miércoles, 20 de enero de 2010

El Herschel Recupera Uno de Sus Instrumentos

Los técnicos de la Agencia Espacial Europea han reactivado uno de los instrumentos del observatorio Herschel que había estado desconectado durante 160 días. El llamado HiFi, o Heterodyne Instrument for the Far Infrared, fue diseñado para localizar agua en los cuerpos celestes. Pero ya desde su primera observación, el 22 de junio de 2009, mostró síntomas de no actuar según lo previsto. El 3 de agosto, quedó claro que un problema en su sistema electrónico impedía su actuación correcta, y fue desactivado mientras se estudiaba el caso. La investigación determinó en diciembre que uno de sus componentes, la LCU (Local Oscillator Control Unit) había sido dañada por un pico de voltaje inesperado, el probable resultado de un rayo cósmico interfiriendo en el ordenador de a bordo. Para evitar que ello se repitiese, se modificó el software del ordenador, y después se activó la LCU de reserva. Con el instrumento reparado, ya es posible reanudar los trabajos astronómicos con él. Por fortuna, durante todo este tiempo que ha permanecido parado, el HiFi no tenía en su campo de visión a sus objetivos prioritarios (que llegarían en enero), de modo que no se perdió una gran cantidad de ciencia. Ahora, por fin, el sistema podrá reanudar su búsqueda de agua, en concreto, en la región de la nebulosa de Orión, donde se forman muchas estrellas, y que será visible para el observatorio a partir de finales de enero. (Foto: ESA/C. Carreau)