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martes, 15 de enero de 2008

La MESSENGER Sobrevuela Mercurio

Como estaba programado, la sonda MESSENGER sobrevoló Mercurio a las 19:04 UTC del 14 de enero, pasando a unos 200 km de la superficie del planeta más cercano al Sol. Además de recibir la asistencia gravitatoria esperada para continuar su viaje alrededor de nuestra estrella, la MESSENGER aprovechó la visita a Mercurio para obtener datos científicos de su futuro objetivo. Se han captado fotografías de la superficie y se han realizado mediciones, con los mismos instrumentos que dentro de unos años trabajarán de forma continua en órbita alrededor del planeta. La mayor parte de los datos se han almacenado a bordo y serán enviados poco a poco a la Tierra.
Antes del sobrevuelo propiamente dicho, la sonda fotografió en varias ocasiones Mercurio, desde el 9 al 13 de enero, con la Narrow Angle Camera, para dar apoyo a la navegación. Los científicos han unido estas fotografías para crear una corta película, el último de cuyos encuadres posee una resolución espacial de unos 20 km por píxel, a unos 760.000 km de Mercurio. Ya el día 14, las cámaras de ancho y estrecho campo actuaron en busca de instantáneas de mucha mayor resolución, mostrándonos zonas del planeta desconocidas y otras ya fotografiadas por la Mariner-10 en 1974 y 1975. (Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington)