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jueves, 11 de junio de 2009

El Observatorio WISE, Casi A Punto Para el Lanzamiento

El próximo observatorio infrarrojo de la NASA, el WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer), ya ha sido ensamblado y está siendo preparado para su lanzamiento, previsto para el próximo 1 de noviembre. Su misión consistirá en obtener un mapa completo del cielo, catalogando millones de objetos entre los que destacan estrellas frías, galaxias, asteroides no detectados, etc. Se han efectuado mapas de este tipo antes, pero no con tanta sensibilidad. El instrumento principal es un telescopio de 40 cm de diámetro, equipado con cuatro cámaras infrarrojas. Se utilizará hidrógeno congelado para refrigerar los detectores hasta los 7 grados Kelvin. Los astrónomos piensan que, si existen, el WISE será capaz de localizar estrellas marrones muy cercanas, incluso alguna situada más cerca que Próxima Centauro, situada a 4 años-luz de la Tierra y actualmente la estrella conocida más cercana a nosotros. Dado que las enanas marrones pueden tener planetas, podríamos localizar así el sistema planetario más próximo a nosotros. El WISE despegará desde Vandenberg, en California, a bordo de un cohete Delta-II. Su reserva de refrigerante le permitirá mapear el cielo completamente en seis meses, esperar un tiempo, y volver a intentarlo en busca de cambios (desplazamientos de asteroides, etc.). (Foto: NASA)